还记得寨卡病毒吗 科学家的一些最新发现 (更新︰CDC确认寨卡可致小头症)

去年巴西小头症婴儿个案不寻常地增加,巴西卫生部怀疑由寨卡病毒所致,引起全球关注。今年2月初,世界卫生组织宣布寨卡疫症为「国际关注的公共卫生紧急事件」。

当时媒体有不少报导指寨卡传至不同国家,影响甚深。此外亦有多个阴谋论流传,例如指一种基因改造蚊是疫症元兇(已遭驳斥),又或指小头症的成因跟孟山都一种杀蚊剂有关(同样不成立)。世卫在3月时甚至撰文列出各项跟寨卡病毒有关的谣言,并予以驳斥。

以下是近两个月来,一些关于寨卡病毒的新闻及最新发现。(20160415更新︰以下四段为新增内容。)

疾控预防中心︰寨卡可致小头症

疾病控制与预防中心(CDC)于4月13日宣布确认寨卡病毒引致小头症,以及其他严重的胎儿脑部缺陷。CDC表示其科学家在仔细检阅现有证据后得出此结论,报告同日刊于《新英格兰医学期刊》(The New England Journal of Medicine)。

论文引用畸胎学——专门研究胎儿发育异常的学科——先驱Thomas Shepard的标準,来判定引致胎儿脑部发育异常的原因,并指出各项研究如何符合上述标準,来引证寨卡病毒与小头症的因果关係。

然而报告同时承认,目前仍有很多关键问题悬而未决,包括寨卡病毒引致的发育异常範围、孕妇在不同时间感染病毒后引起胎儿严重发育异常的(绝对及相对)风险,以及其他可能影响相关风险的因素等。CDC认为这些资讯有助制订预防政策,降低寨卡病毒带来的影响。

CDC总监Tom Frieden医生认为,此项研究标誌着寨于疫症的转捩点,他们将会进一步研究小头症是否寨卡病毒引起发育异常的冰山一角。他亦指出︰「是次结果与不断增加的证据吻合,支持了我们早期对孕妇及其伴侣预防感染寨卡病毒的建议。」

世卫︰寨卡引发神经异常

现时科学界对寨卡病毒的了解已经深入不少。2月底已有研究确认,寨卡病毒跟吉巴氏综合症(Guillain-Barré syndrome,又译作格林—巴利综合症)这种神经系统异常有关。

►最新医学研究显示︰寨卡病毒跟罕见神经系统疾病有关

昨日世卫发表的寨卡形势报告中指出,基于越来越多的初步研究结果,现时科学界共识是,寨卡病毒乃造成多宗小头症及吉巴氏综合症的原因。而且有13个国家或地区——包括巴西、哥伦比亚、洪都拉斯等地——汇报有更多吉巴氏综合症,以及在这些病例中有更多人确诊感染了寨卡病毒。

有医生担心,这两项病症仅是寨卡病毒引发的最明显两种神经疾病,尚有其他未知影响。波多黎各的产科医生Alberto de la Vega表示︰「假如有一种病毒毒性足以产生小头症,那么几乎可以肯定它会导致一连串我们甚至未曾开始了解的症状。」

寨卡病毒现真身

在刚过去的3月底,普渡大学(Purdue University)的研究人员终于绘测出寨卡病毒的结构。他们使用低温电子显微技术来绘製病毒模样,比起传统方法更快及更高解析度。结果显示寨卡病毒的结构跟其他黄病毒(Flavivirus)——例如登革病毒、西尼罗河病毒等——类似,虽然这消息没有太大惊喜,但对于仍在研发疫苗的科学家颇为重要。

Image Credit: Purdue University / Kuhn and Rossmann research groups

研究小组的成员之一Devika Sirohi认为,寨卡与其他病毒结构上的差异可能才是研究关键。他表示由于血脑屏障及胎盘屏障,大多数病毒都不会入侵神经系统或胎儿。但寨卡病毒跟胎儿脑部发育异常有关,显示寨卡病毒能够穿过屏障。

Sirohi希望他们的成果有助学界了解如何对抗寨卡︰「暂时仍未清楚寨卡如何能穿过这些细胞来感染,可能跟那些结构上跟其他病毒相异之处有关。寨卡这些特点也许是关键,值得进一步研究。」

病毒可经性接触传播

寨卡病毒主要靠埃及伊蚊传播,因此控制的主要方法是灭蚊、减少蚊虫滋生。除此以外,早前有零星患者可能透过性交感染病毒。事实上这并非新发现,2008年已有类似病例,而在2013年研究人员在精液中分离出寨卡病毒,显示病毒可经性接触传播。

在3月的会议中,世卫总干事陈冯富珍于会上表示︰「数个国家的报告及调查强烈显示,病毒透过性接触传播的病例比原先预计还要普遍。」

并非在世界盃期间传入巴西

早前科学家怀疑寨卡病毒是在2014年巴西世界盃期间,透过观赏赛事的旅客传入该国。有科学家则认为,当时流传寨卡病毒的南太平洋岛国均未有进入决赛周,提出可能是在同年8月的世界独木舟竞速冠军赛期间传入,该比赛有4个出现寨卡病毒的太平洋岛国派出队伍参赛。

►到底寨卡病毒是如何进入巴西的?

但3月下旬发表的一份论文认为病毒传入时间比原先估计还要早。研究小组人员从7名巴西病人身上取得寨卡病毒样本,分析这些样本的基因组并对比其他地方的病毒样本,推算寨卡病毒传入美洲的时间应在2013年5月至12月之内。

跟上述两个假说——在世界盃/独木舟赛期间传入——相比,研究人员发现寨卡病毒更有可能是在2013年洲际国家盃期间(6月15至30日)传入巴西。然而盃赛完结在法属波利尼西亚(French Polynesia)出现首宗病例之前,因此研究小组认为大规模的人口流动,比起针对单一活动,能提供更有用及可验证的假说。

The science on Zika is changing rapidly. Here’s what we’ve learned to date. (Vox) Dispelling rumours around Zika and microcephaly (WHO) Situation Report: Zika virus, Microcephaly and Guillain-Barré syndrome (WHO) WHO: Zika causes microcephaly and Guillain-Barre syndrome (CNN) Researchers reveal Zika virus structure, a critical advance in the development of treatments (Purdue University) Zika mystery deepens with evidence of nerve cell infections (Reuters) Zika virus: Sexual transmission ‘more common than thought’ (BBC) Zika virus in the Americas: Early epidemiological and genetic findings (Nuno Rodrigues Faria et al. 2016) CDC Concludes Zika Causes Microcephaly and Other Birth Defects (CDC) Zika Virus and Birth Defects — Reviewing the Evidence for Causality (Sonja A. Rasmussen et al. 2016) Zika Virus Causes Birth Defects, Health Officials Confirm (The New York Times)

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